Hace poco más de 80 años, la humanidad comenzó a transmitir señales de radio y televisión con suficiente potencia como para salir de la atmósfera de la Tierra y avanzar hacia el espacio interestelar.

Hace poco más de 80 años, la humanidad comenzó a transmitir señales de radio y televisión con suficiente potencia como para salir de la atmósfera de la Tierra y avanzar hacia el espacio interestelar.

 

Si alguien que vive en un sistema estelar distante estuviera vigilando atentamente estas señales, no solo serían capaces de detectarlas, sino de identificarlas de inmediato como creadas por una especie inteligente. En 1960, Frank Drake propuso por primera vez la búsqueda de tales señales de otros sistemas estelares mediante el uso de grandes radios, dando lugar a SETI: la búsqueda de inteligencia extraterrestre. Sin embargo, durante el último medio siglo, hemos desarrollado formas mucho más eficientes de comunicación en todo el mundo que con las señales de radio y televisión. ¿La búsqueda de extraterrestres en el espectro electromagnético esta comenzando a tener sentido?

 

Esta pregunta, por supuesto, es extraordinariamente especulativa, pero nos da la oportunidad de ver nuestro propio progreso tecnológico y de considerar cómo podría suceder eso en otras partes del Universo. Después de todo, si alguien de una cultura que solo estuviera versada en señales de humo y ritmos de tambor se encontrara en lo profundo del corazón de un bosque, podría concluir que no había vida inteligente alrededor. Sin embargo, si les tuvieran un teléfono celular, hay muchas posibilidades de que reciban la recepción. Nuestras conclusiones pueden ser tan sesgadas como los métodos que aplicamos.

 

El mecanismo de la electricidad solo comenzó a entenderse a finales del siglo XVIII, con el trabajo de Benjamin Franklin. El poder de la electricidad solo comenzó a aprovecharse para hacer funcionar circuitos eléctricos y otros dispositivos eléctricos durante el siglo XIX, y los fenómenos asociados con el electromagnetismo clásico solo se entendieron durante la segunda mitad de ese siglo. Las primeras transmisiones de señales electromagnéticas para la comunicación no tuvieron lugar hasta 1895, y el poder de las transmisiones de radio para extenderse hacia el espacio interplanetario e interestelar no se logró hasta la década de 1930.

 

La velocidad de la luz también es bastante limitante: si nuestras señales de radio han estado viajando a través del espacio interestelar durante 80 años, eso significa que solo las civilizaciones dentro de los 80 años luz habrían tenido la oportunidad de recibir esas señales, y solo las civilizaciones dentro de los 40 años luz habrían tenido la oportunidad de recibir esas señales y enviarnos algo que ya habríamos recibido. Si la Paradoja de Fermi es la pregunta de “dónde están todos”, la respuesta es “no dentro de los 40 años luz que tenemos de rango”, lo cual no nos dice mucho sobre la vida inteligente en el Universo en absoluto.
Si bien puede haber cientos de miles de millones de estrellas solo en nuestra galaxia, y alrededor de dos billones de galaxias en el Universo observable, hay menos de 1,000 estrellas dentro de los 40 años luz de la Tierra.

 

Y para empeorar las cosas, las señales electromagnéticas que salen de la Tierra al espacio interestelar están disminuyendo, no aumentando. Las transmisiones de radio y televisión se realizan cada vez más por cables o por satélite, no desde torres de transmisión aquí en la Tierra. A medida que pase otro siglo, es muy probable que las señales que enviamos (y por lo tanto, comenzamos a buscar) durante el siglo XX dejen de ser emitidas por la Tierra por completo. Tal vez una civilización extraterrestre, tomando nota de estas observaciones cuando lleguen las señales, podría llegar a la conclusión de que este planeta azul y acuoso que orbita nuestra estrella en la gran distancia en realidad logró una vida inteligente, tecnológicamente avanzada por un corto tiempo, y luego nos eliminó. como las señales se detuvieron gradualmente.
O, tal vez, sacar conclusiones de lo que está o no está presente en cualquier forma de señal electromagnética es totalmente erróneo.

 

extraterrestres
simeondukov

 

Si miráramos la Tierra desde una distancia cercana a la luz visible, no habría dudas sobre el hecho de si está habitada o no: el gran resplandor de las ciudades en la noche es indiscutiblemente un signo de nuestra actividad. Sin embargo, esta contaminación lumínica es relativamente nueva, y es algo que finalmente estamos aprendiendo a manejar y controlar si ponemos el esfuerzo (es decir, tiempo, dinero, mano de obra y recursos). No hay razón para no ser optimistas de que para fines del siglo XXI o del siglo XXI, la Tierra por la noche no será diferente a la de miles de millones de años: oscura, excepto por la aurora ocasional, la tormenta eléctrica o el volcán en erupción.

 

Pero si no estuviéramos buscando señales electromagnéticas, ¿qué miraríamos? De hecho, todo en el Universo conocido está limitado por la velocidad de la luz, y cualquier señal creada en otro mundo requeriría que pudiéramos observarlo. Estas señales, en términos de lo que podría llegar a nosotros, se dividen en cuatro categorías:
    Señales electromagnéticas, que incluyen cualquier forma de luz de cualquier longitud de onda que indique la presencia de vida inteligente.

 

    Señales de ondas gravitacionales, que, si hay una única para la vida inteligente, serían detectables con equipos suficientemente sensibles en cualquier parte del Universo.

 

    Las señales de neutrinos, que, aunque increíblemente bajas en el flujo a grandes distancias, tendrían una firma inconfundible en función de la reacción que las creó.

 

    Y, por último, las sondas espaciales reales y macroscópicas, ya sea robóticas, informatizadas, de flotación libre o habitadas, que se abrieron paso hacia la Tierra.

 

¡Qué sorprendente que nuestras imaginaciones de ciencia ficción se centren casi exclusivamente en la cuarta posibilidad, que es, con mucho, la menos probable!

 

Cuando piensas en las vastas distancias entre las estrellas, cuántas estrellas hay con planetas potencialmente habitables (o lunas potencialmente habitables), y cuánto se necesita, en términos de recursos, enviar físicamente una sonda espacial desde un planeta alrededor de una estrella. Para otro planeta alrededor de otra estrella, parece literalmente una locura considerar ese método como un buen plan. Lo más probable es que piense que sería inteligente construir el tipo correcto de detector, observar todas las diversas regiones del cielo y buscar las señales que podrían mostrarnos sin ambigüedad la presencia de vida inteligente.

 

extraterrestres
simeondukove
En el espectro electromagnético, sabemos lo que hace nuestro mundo viviente en respuesta a las estaciones. Con los inviernos y los veranos, hay cambios estacionales (y por lo tanto, orbitales) en las señales electromagnéticas que emite nuestro planeta. A medida que cambian las estaciones, también cambian los colores en varias partes de nuestro planeta. Con un telescopio suficientemente grande (o una variedad de telescopios), tal vez se puedan ver los signos individuales de nuestra civilización: ciudades, satélites, aviones y más. Pero quizás lo mejor que podemos buscar son las alteraciones del entorno natural, en consonancia con algo que solo una civilización inteligente crearía.

 

Todavía no hemos hecho estas cosas, pero tal vez las modificaciones a gran escala de un planeta sean exactamente lo que deberíamos estar buscando, y deberían ser los proyectos a gran escala a los que aspiraríamos. Recuerde, cualquier civilización que encontremos es poco probable que esté en su infancia tecnológica como lo somos nosotros. Si lo sobreviven y prosperan a través de él, es probable que nos encontremos con ellos en un estado decenas o cientos de miles de años más avanzados que nosotros. (Y si eso no te deja perplejo, ¡considera cuánto más avanzados estamos de lo que éramos hace unos cientos de años!) Pero esto también presenta otras dos posibilidades.

 

Quizás, a medida que nuestra tecnología de ondas gravitacionales se convierta en un detector para detectar las primeras señales del Universo, descubriremos que hay efectos sutiles que se prestan a la detección en todo el cosmos. ¿Quizás hay algo que decir para un mundo con decenas de miles de satélites que lo orbitan, algo único que un detector de ondas gravitacionales podría detectar? No lo hemos desarrollado en gran detalle porque este campo está en su infancia y aún no se ha desarrollado hasta el punto en que pudiera detectar una señal tan pequeña. Pero estas señales no degradan la forma en que lo hacen los electromagnéticos, ni hay nada que los proteja. Quizás esta nueva rama de la astronomía sea el camino a seguir, dentro de cientos de años. Pero mi dinero está en las terceras opciones, si quieres un pensamiento fuera de la caja.

 

Extraterrestres
Ruslan Merzlyakov (RMS Photography)

 

¿Cuál es la fuente de poder para una civilización suficientemente avanzada? Tal vez sea la potencia nuclear, más probablemente la potencia de fusión, y muy probablemente un tipo específico de fusión que haya demostrado ser eficiente, abundante, diferente de lo que ocurre en los núcleos de las estrellas, y que emite una firma muy, muy específica de neutrinos (o antineutrinos) como un subproducto. Y esos neutrinos deben venir con una firma muy específica y explícita en cuanto a su espectro de energía: uno que no se produce por ningún proceso natural.

 

Si podemos predecir qué es esa firma, entenderla, construir un detector para ella y medirla, podemos encontrar una civilización de fusión en cualquier lugar, y no tenemos que preocuparnos por si están transmitiendo o no. Mientras estén haciendo el poder, podemos encontrarlos. Si SETI se enfoca únicamente en las firmas electromagnéticas, podemos, en la actualidad, estar buscando el equivalente cósmico de las señales de humo en un mundo lleno de teléfonos celulares. Pero esto probablemente no será el caso por mucho tiempo. A medida que nuestra tecnología continúa avanzando, nuestro conocimiento de qué buscar avanzará junto con ella. Y quizás algún día, tal vez algún día pronto, el Universo pueda tener la sorpresa más placentera de todas para nosotros: la noticia de que no estamos solos, después de todo.

 

Fuente: Ethan Siegel